El policarbonato es un material plástico de aspecto generalmente transparente o translúcido, ligero, resistente y en ciertos aspectos, similar al vidrio.

En este artículo te desvelamos algo de su historia, sus diferentes presentaciones comerciales, las características que lo hacen tan útil para diversos usos y algunas de las diferencias entre el policarbonato y el metacrilato. 

Breve historia del policarbonato

Las primeras pruebas para sintetizar el policarbonato se realizaron a mediados de la década de los 50 de forma casi simultánea a ambos lados del Atlántico.

En Alemania, Hermann Schnell descubre en 1953 el policarbonato trabajando para la empresa Bayer AG. Y lo registra con el nombre de Makrolon.

Curiosamente también en 1953, Daniel W. Fox, un científico de General Electric Co. Descubre la fórmula del policarbonato al buscar un material resistente al calor y aislante de la electricidad con el fin de utilizarlo como funda protectora para cables eléctricos. Esta versión americana se registró como Lexan.

¿Qué tipo de plástico es el policarbonato?

El policarbonato es un material plástico que por sus características químicas y físicas se encuadra dentro de los subtipos que reciben los nombres de polímeros termoplásticos y amorfos.

Polímero

Formado por una sucesión en cadena de varias unidades llamadas monómeros. En el caso del policarbonato los monómeros son unidades de carbonato.

Termoplástico

Los termoplásticos se pueden moldear calentándolos hasta su punto de fusión, enfriarse y volverse a calentar, sin que esta sucesión de procesos degrade el material. Permitiendo ser reciclados mediante sistemas de inyección.

Amorfo

Un polímero amorfo es el que se forma mediante cadenas moleculares que solidifican de forma desordenada. Esto les confiere propiedades como la transparencia o la elasticidad.

Características técnicas

  • Resistencia al impacto.
  • Estabilidad dimensional.
  • Aislante eléctrico.
  • Transparente hasta un 90%.
  • También puede ser en color o translúcido.
  • Resistencia al calor.
  • Puede doblarse en frío sin romperse.
  • Resistencia a la abrasión.

Tipos y usos del policarbonato

Policarbonato compacto en placas

Son placas transparentes utilizadas en sustitución al vidrio, cuando se necesitan propiedades de elasticidad o resistencia al impacto que el vidrio tradicional no permite.

Es transparente aunque también se puede fabricar en tonos grises o pardos de aspecto ahumado.

Se emplea en lentes de gafas, aparatos médicos, componentes de automoción, pantallas a prueba de balas, escudos antidisturbios, pantallas de motocicletas, discos digitales (CD), luminarias de exterior, etc.

Policarbonato celular o alveolar

Está formado por cámaras de aire en forma de tubos unidos entre sí de forma paralela, cuyas paredes son muy finas. Esta construcción permite buenas propiedades de aislamiento térmico a la vez que le confieren gran ligereza. Se fabrica en translúcido natural o en gran variedad de colores.

Se suele emplear en cerramientos como lucernarios y pérgolas o en invernaderos.

Policarbonato en películas o films

Es el que se presenta en forma de finas capas utilizándose como película protectora sobre otras piezas de plástico.

Lo podemos encontrar en tarjetas de identificación, en cuadros de instrumentos de automóviles, utensilios de cocina, electrodomésticos, etc.

Diferencias entre el policarbonato (PC) y el metacrilato (PMMA)

  • La resistencia al impacto comparada con el vidrio normal es 250 veces más fuerte en el PC y 17 veces en el PMMA.
  • La transparencia del PC no llega al 90% mientras que la del PMMA llega hasta un 93%.
  • La resistencia a la temperatura es de 120° para el PC y de 90° para el PMMA.
  • La rigidez es mayor en el PMMA y el PC es algo más elástico.
  • El PC resiste algunos disolventes y el PMMA resiste mejor los aceites y productos alcalinos.
  • El PMMA se manipula y corta más fácil que el PC.
  • El PC se dobla en caliente con más dificultad que el PMMA.
  • Algunas placas finas de PC se pueden doblar en frío.

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